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phosphate

(de phosphore)

Sel ou ester de l'acide phosphorique.

Les phosphates dans la nature

Les roches ont une teneur moyenne en phosphore de 30 à 40 %, dont plus de 70 % sont sous forme de phosphate tricalcique. Plus de 90 % des phosphates naturels utilisés sont d'origine sédimentaire. Ils peuvent contenir des éléments à l'état de trace comme l'uranium (plus de 10 % de la production d'uranium dans le monde proviennent du traitement des phosphates), mais aussi du cadmium qui pose des problèmes de pollution pour certains pays producteurs (par exemple la Tunisie). Les réserves actuellement connues représentent les besoins de plusieurs siècles : le Maroc possède la moitié des réserves et la Chine plus d'un quart. Un autre phosphate naturel est utilisé pour fabriquer des engrais phosphatés : le phosphate aluminosilicique du Sénégal.

Les utilisations des phosphates

Les phosphates constituent des composés de base indispensables à toute forme de vie végétale ou animale. On les emploie surtout pour la fabrication d'engrais mais aussi dans l'industrie des détergents (comme agents anticalcaire), l'alimentation animale et, comme stabilisant, dans l'alimentation humaine.

Pour la fertilisation des terres, les principaux engrais phosphatés sont les suivants : les phosphates naturels, obtenus par mouture des phosphates géologiques et qui contiennent du phosphate de calcium (tricalcique) et du carbonate de calcium ; les superphosphates, obtenus par action de l'acide sulfurique ou d'une combinaison d'acide sulfurique et d'acide phosphorique sur les phosphates naturels et qui contiennent essentiellement du phosphate monocalcique ; le phosphate bicalcique, obtenu par voie chimique.

L'utilisation intensive d'engrais phosphatés et de lessives contenant des phosphates contribue à la pollution des milieux aquatiques (phénomène d'eutrophisation). C'est pourquoi, à compter du 1er juillet 2007, en France, les lessives grand public ne contiendront plus de phosphates.

GÉOGRAPHIE

La production mondiale de phosphates naturels est de l'ordre de 140 Mt, assurée en priorité par les États-Unis (40 Mt), loin devant la Chine (25 Mt) et le Maroc (24 Mt, premier exportateur mondial).