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gamète

(grec gametês, époux, de gameîn, épouser)

Cellule reproductrice, mâle ou femelle, dont le noyau ne contient qu'un seul chromosome de chaque paire et qui s'unit au gamète de sexe opposé (fécondation) pour donner naissance à un œuf (zygote).

Les gamètes (spermatozoïdes chez l'homme, ovules chez la femme) sont produits dans les glandes sexuelles, ou gonades (testicules chez l'homme, ovaires chez la femme), au cours de la méiose (division cellulaire particulière). Alors que les cellules somatiques (non sexuelles) ont 2n chromosomes, la méiose ne confère à chaque gamète qu'un nombre n de chromosomes (→ haploïdie). Lors de la fécondation, la fusion d'un gamète mâle et d'un gamète femelle conduit à un zygote (ou œuf) ayant donc de nouveau 2n chromosomes, point de départ de la constitution d'un nouvel individu.

Chez les animaux ou les végétaux supérieurs, le gamète mâle est souvent mobile et muni de un ou plusieurs flagelles. Chez les plantes supérieures, il est protégé par une structure particulière, le grain de pollen. Celui-ci en contact avec l'organe femelle, émet un tube à l'intérieur duquel sont véhiculés le ou les gamètes.