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la Régence

Philippe II, duc d'Orléans
Philippe II, duc d'Orléans

Période correspondant à la minorité de Louis XV (1715-1723) et durant laquelle Philippe II, duc d'Orléans (le Régent), exerça le pouvoir, après cassation par le parlement du testament de Louis XIV, qui entendait limiter son pouvoir.

En réaction contre l'esprit du « Grand Siècle », la Régence rénove les institutions, libère l'économie et les mœurs, renverse le système d'alliances. Cette rupture avec le passé n'est pourtant qu'un assez bref épisode, le retour partiel à la tradition l'emportant peu à peu.

De 1715 à 1718, tout est nouveauté : la Cour quitte Versailles pour le Palais-Royal à Paris, où triomphent licence, gaieté, hardiesse dans la pensée, goûts nouveaux dans les arts. La haute noblesse, tenue en bride par Louis XIV, prend sa revanche dans le gouvernement, où les ministres et secrétaires d'État sont remplacés (15 septembre 1715) par la polysynodie, huit conseils prenant le contre-pied de la politique financière, économique et religieuse de Louis XIV. Le résultat est très médiocre. À l'extérieur, l'alliance avec l'Angleterre, les Provinces-Unies puis l'Autriche est dirigée contre l'Espagne.

Les mécomptes entraînés par ces changements poussent le Régent, inspiré par l'abbé Guillaume Dubois, à supprimer (1718) les conseils et à restaurer les secrétaires d'État. L'opinion est alors entièrement occupée par l'expérience audacieuse du banquier Law, dont l'échec entraîne un bouleversement social et moral profond.

Après 1720 se dessine un retour à la tradition, souligné par un nouveau despotisme ministériel, l'abbé Dubois, devenu cardinal (1721) et Premier ministre (1722), décidant avec autorité de la politique extérieure et du retour aux anciennes alliances (fiançailles du roi avec l'infante d'Espagne). La politique de rigueur à l'égard des jansénistes (la bulle Unigenitus devenant loi du royaume, 1720), l'application retrouvée des idées colbertistes, la réinstallation de la Cour à Versailles sont des aspects de ce revirement.

Le 16 février 1723, Louis XV est déclaré majeur et le Régent lui remet ses pouvoirs.

Pour en savoir plus, voir l'article histoire de la France.