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pas de Calais

(en anglais Strait of Dover, détroit de Douvres)

Détroit entre la France et la Grande-Bretagne, faisant communiquer la Manche et la mer du Nord.

Il est large de 31 km entre le cap Gris-Nez et Douvres et long de 185 km. Sa profondeur est au minimum de 5 m, au maximum de 72 m. La navigation y est intense (passage de pétroliers notamment) : 80 000 navires marchands et 20 000 cars-ferries et bateaux de pêche y passent chaque année, ce qui en fait le deuxième détroit le plus fréquenté au monde, après celui de Malacca, en Asie du Sud-Est. Il s'agit d'un passage stratégique entre l'Europe du Nord et la Chine, d'un côté, et les Amériques, de l'autre, par les ports d'Anvers, de Rotterdam et de Hambourg, en concentrant près du quart du trafic mondial de marchandises. 13 millions de voyageurs par an traversent la Manche, ce qui représente le plus grand trafic de passagers au monde. La navigation est toutefois gênée par la présence de bancs de sables médians (Colbart, Varne), par la fréquence des brumes, la force des courants venus de la Manche (vitesse maximale 3 nœuds), la faible profondeur (20 mètres). Les passages sont canalisés par un dispositif de séparation des trafics, suivant une voie montante et une voie descendante, délimitées par une zone de séparation. Les ports de Douvres et de Folkestone, en Grande-Bretagne, et surtout de Dunkerque, de Calais et de Boulogne-sur-Mer, en France, ont profité de cette situation. Le pas de Calais est franchi par un tunnel ferroviaire (dit tunnel sous la Manche).