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Thelonious Sphere Monk

Thelonious Monk
Thelonious Monk

Pianiste, compositeur et chef d'orchestre de jazz américain (Rocky Mount, Caroline du Nord, 1917-Englewood, New Jersey, 1982).

En 1941, il participe, en compagnie de Kenny Clarke et Dizzy Gillespie, à la naissance du be-bop. Monk, qui a travaillé avec Coleman Hawkins, Miles Davis, Art Blakey, Sonny Rollins, Johnny Griffin et John Coltrane, a organisé un monde musical d'une extrême rigueur à la confluence du blues et du piano stride de Harlem. Il a donné toute sa mesure dans ses improvisations au piano solo : Round about Midnight, Blue Monk, Evidence, Monk's Mood. Cet orchestrateur du silence est l'un des compositeurs les plus singuliers du xxe s. Deux ouvrages lui sont consacrés Thelonious Monk par Yves Buin et Monk par le pianiste Laurent de Wilde. Parmi ses enregistrements, citons : Genius of Modern Music (1947-1952), Brillant corners (1956), At the Five Spot (1958), It's Monk's Time (1964), The London Collection (1971).

En 1941, dans ce petit club de Harlem ouvert jusqu'à l'aube, le Minton's Playhouse, on peut voir et entendre pendant de turbulentes jam-sessions, un pianiste, personnage énigmatique, taciturne, au regard perçant, accompagner les jeunes musiciens qui élaborent avec lui la nouvelle musique qu'on baptisera be-bop et dont il deviendra « le Grand Prêtre » ou « le Prophète », Thelonious Monk. On remarque alors sa façon de jouer à plat, les doigts tenus à l'horizontale, en prolongement de la paume de la main ; mais ce qui intrigue, ou inquiète, c'est un traitement rythmique fondé sur le discontinu et celui, harmonique, fondé sur la dissonance. Ses enchaînements dérangent parfois ses partenaires ; ainsi, Miles Davis refusera son accompagnement au cours d'un superbe Bag's Groove en 1954.

Monk inventa un style qui écartait toute virtuosité au profit d'une impeccable rigueur rythmique, privilégiant des structures inhabituelles faites de dissonances et de petits intervalles et décalages asymétriques. Il enregistre des premiers disques en 1944 en compagnie de Coleman Hawkins, joue dans le big band de Dizzy Gillespie en 1946, avant de signer pour la firme Blue Note ses premiers disques en tant que leader. Après avoir été condamné pour détention de stupéfiants en 1951, il lui sera interdit de se produire dans les clubs new-yorkais pendant six ans, sa carte de travail lui ayant été retirée.

Monk enregistre en compagnie de Sonny Rollins en 1956 et joue At the Five Spot avec John Coltrane, puis avec Johnny Griffin et Roy Haynes en 1957. À partir de 1959, et jusqu'en 1970, débute son association avec le saxophoniste Charlie Rouse, complément idéal, car excellent serviteur de l'univers du pianiste ; ils entament leur première tournée européenne avant de sillonner le monde entier. Le répertoire varie peu, Monk polissant et repolissant sans cesse les mêmes compositions, dont certaines deviennent des classiques, comme l'incontournable Round About Midnight, l'un des thèmes les plus joués de la fin du xxe s.

Compositeur à l'imagination hallucinante, à l'envergure comparable à celle de Duke Ellington, Monk sera l'objet de nombreux hommages, preuves de l'actualité et de l'avant-gardisme d'une œuvre singulière et inimitable. Après une tournée en Europe (1971) dans le groupe Giants of Jazz et une série d'enregistrement en solo ou trio, il s'enfermera à partir de 1972 dans le silence et la prostration (chez son amie, la baronne Nica de Koenigswarter), jusqu'à sa mort.