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hypersonique

(de supersonique)

Se dit des vitesses correspondant à un nombre de Mach égal ou supérieur à 5 ainsi que des engins se déplaçant à de telles vitesses.

Activement poursuivies depuis plusieurs décennies dans différents pays, notamment aux États-Unis, les recherches sur la propulsion hypersonique concernent trois types de véhicules : les avions, les missiles et les systèmes de transport spatiaux. Ce mode de propulsion exige la mise au point d'un moteur particulier, le statoréacteur à combustion supersonique, appelé aussi superstatoréacteur ou scramjet (pour supersonic combustion ramjet). Le 27 mars 2004, un petit avion expérimental américain sans pilote, le X-43A de la NASA, équipé d'un tel moteur, a volé à la vitesse de Mach 7 (7 700 km/h environ) pendant 11 secondes, après avoir été porté à 30 km d'altitude et accéléré par une fusée porteuse, elle-même larguée à 13 km d'altitude par un bombardier B-52. Pour la première fois, un engin propulsé par un moteur atmosphérique atteignait une telle vitesse. Ce record a été battu dès le 16 novembre 2004 lors d'un nouvel essai, l'appareil ayant alors atteint Mach 9,8 (11 000 km/h environ).