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glottochronologie

Technique statistique utilisée pour dater le moment où deux langues apparentées se sont séparées ou pour mesurer l'intervalle de temps qui sépare deux états d'une même langue.

Mise au point par Morris Swadesh en 1952, la glottochronologie s'appuie sur le principe d'une certaine persistance d'un fonds commun lexical qui « s'éroderait » approximativement à la même vitesse dans toutes les langues. La comparaison du « vocabulaire de base » (une centaine de mots-notions) permet de calculer un taux moyen d'évolution qui serait remarquablement constant : ainsi, deux langues apparentées (ou deux états de langue) qui auraient en commun 66 % de ce stock seraient séparées par un millénaire.