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îles Gambier

Archipel d'une vingtaine d'îles de la Polynésie française, au S.-E. des Tuamotu.

  • Superficie : 30 km2
  • Population : 1 421 hab. (recensement de 2012)
  • Chef-lieu : Rikitea

L'île principale, Mangareva, où se trouve le chef-lieu, Rikitea, est d'origine volcanique. Deux des atolls de cet archipel, Mururoa et Fangataufa, ont été aménagés pour les essais d'engins nucléaires français entre 1966 et 1996.

Ces îles ont été découvertes en 1797 par le capitaine Wilson, qui leur donne le nom de l'amiral Gambier. En 1834, les missionnaires de l'ordre de Picpus en entreprennent l'évangélisation pour contrer l'influence protestante. Pendant 30 ans, le père Laval exerce une dictature absolue sur les indigènes et leurs biens. En 1844, l'archipel devient français de fait. Pour mettre fin au protectorat et aux risques d'influence étrangère, la France annexe les îles en 1881.