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Gerard Pieter Kuiper

Astrophysicien américain d'origine néerlandaise (Harenkarspel 1905-Mexico 1973).

On lui doit de nombreuses découvertes en planétologie : mise en évidence de méthane dans l'atmosphère de Titan (1945) et de gaz carbonique dans celle de Mars (1947), identification de la glace dans les calottes polaires de Mars et les anneaux de Saturne (1948), découverte d'un satellite d'Uranus (1948), et d'un satellite de Neptune (1949). En 1951, pour expliquer les caractéristiques des orbites des comètes à courte période, il a postulé l'existence d'un vaste disque peuplé d'astéroïdes et de noyaux cométaires, dans le plan de l'écliptique, au-delà de l'orbite de Neptune. Cette hypothèse est à présent confirmée, avec la découverte, depuis 1992, de plusieurs dizaines de petits corps célestes transneptuniens.