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Pierre Victor Auger

Physicien français (Paris 1899-Paris 1993).

Spécialiste de la physique nucléaire et des rayons cosmiques, il a découvert l'effet qui porte son nom. Ce processus d'auto-ionisation des atomes excités, sans émission de rayonnement, est à l'origine d'une technique de spectroscopie importante pour l'analyse chimique des surfaces. Il a aussi découvert les grandes gerbes de particules résultant de l'interaction du rayonnement cosmique avec les molécules de la haute atmosphère terrestre. Il participa, en 1945, à la création du Commissariat à l'énergie atomique (CEA), avec Frédéric Joliot-Curie, avant d'organiser le département des sciences de l'Unesco, qu'il dirigea de 1948 à 1959. À ce poste, il fut, en 1953, à l'origine de la création du Cern. Chargé d'organiser la recherche spatiale en France, il devint en 1962 le premier président du Centre national d'études spatiales (CNES) ; la même année, il fut l'un des fondateurs de la première organisation européenne chargée de réaliser des satellites, l'ESRO (European Space Research Organization), qu'il dirigea jusqu'en 1967. Son nom a été donné au plus grand réseau de détecteurs de rayons cosmiques du monde, implanté en Argentine, sur une superficie de 3 000 km2. (Académie des sciences, 1977.)