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sir David Frederick Attenborough

Zoologue et vulgarisateur britannique (Londres 1926).

Par ses nombreuses émissions télévisées et ses livres, David Attenborough est l'un de ceux qui ont le plus contribué à faire connaître au grand public le monde vivant sous tous ses aspects.

Il fait des études de zoologie au Clare Collège de Cambridge, puis son service militaire dans la Royal Navy. Il débute professionnellement dans une maison d'édition, et, trois ans plus tard, en 1952, entre à la BBC, où se révèle sa véritable vocation. Dès 1954, il réalise une série d'émissions très populaires sur les animaux. Ces premiers films amènent David Attenborough à visiter les régions les plus sauvages du globe avec pour seul objectif celui de découvrir et de filmer un animal rare ou méconnu : « J'ai pu contempler quelques-uns des plus merveilleux spectacles : … un arbre de Nouvelle-Guinée ployant sous les oiseaux de paradis…, les plus gros lézards du monde semblables à des dragons dans la jungle d'une petite île perdue d'Indonésie… »

La chaîne de télévision BBC 2 existe depuis un an lorsque D. Attenborough en devient administrateur en 1964 et, de 1969 à 1972, il est directeur des programmes de la BBC. Il continue pourtant à accompagner et à diriger une équipe de cinéastes qui parcourent le monde pour faire découvrir aux téléspectateurs anglais les animaux dans leur milieu.

En 1973, il commence une carrière de réalisateur indépendant. Son nouveau projet est ambitieux : une série de films qui montreraient les animaux sous un nouvel aspect, « retraçant non pas l'histoire naturelle telle que l'on entend habituellement ce mot, mais une histoire de la nature présentant le règne animal dans sa totalité à partir de toutes les espèces vivantes ». Chaque grand groupe de la faune mondiale y est étudié en fonction du rôle qu'il a joué dans le lent processus d'une évolution s'étendant sur trois milliards et demi d'années.

Ces reportages représentèrent trois années de travail et plusieurs millions de kilomètres pour David Attenborough et son équipe. « Chaque jour nous découvrions de nouvelles créatures… ». Ainsi, après de longues recherches, il réussit à découvrir et à capturer, pour le zoo de Londres, un couscous de Nouvelle-Guinée, petit marsupial à fourrure blanche de la taille d'un chat. Ailleurs, à Madagascar, il ne se lasse pas de contempler les makis en train de manger des mangues sur un arbre, tandis que son cameraman les filme, et regrette de devoir les abandonner lorsque, « après avoir compté les bobines de films, nous nous aperçûmes qu'il y en avait déjà assez pour une projection d'une heure… »

La forêt tropicale « abrite un échantillonnage animal et végétal plus vaste que n'importe quel lieu du monde… Vous pourriez y être piqués par 100 espèces différentes de moustiques… » Cette fascination devant la richesse du monde animal et végétal, David Attenborough sut la transmettre dans ces reportages qui firent l'objet d'une série télévisée intitulée Discovering Life on Earth (« Découvrons la Vie sur terre »). Le succès de la série ainsi que celui du livre (1979) qui retrace ces trois années ont consacré la renommée internationale de David Attenborough. Celui-ci, anobli en 1985, a poursuivi sa carrière en réalisant pour la télévision britannique de très nombreuses émissions documentaires sur le monde vivant, dont certaines ont été à la base d'ouvrages de grande diffusion : The Living Planet (1984), The First Eden (1987), The Trials of Life (1990), The Private Life of Plants (1945), The Life of Birds (1998), etc. Ses contributions télévisées les plus récentes mettent l'accent sur les menaces que l'homme fait planer sur l'environnement : Are we changing planet Earth ? (2006), Can we save planet Earth ? (2006), Saving planet Earth (2007).

David Attenborough est le frère de l'acteur et réalisateur Richard Attenborough (né en 1923 à Cambridge) [la Grande Évasion, Gandhi...].