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le Fils naturel

ou les Épreuves de la vertu

Buste de Diderot par Houdon
Buste de Diderot par Houdon

Drame en 5 actes et en prose de Diderot (publié en 1757, joué en 1757, joué en 1771), qui illustre les théories dramatiques de l'auteur.

L'intrigue, inspirée du Véritable Ami de Goldoni, met en scène la générosité d'un jeune homme, Dorval, qui renonce à son amour pour Rosalie parce qu'elle est fiancée à son ami Clairville. Il se découvre d'ailleurs que Dorval, enfant naturel, est le frère de Rosalie. La pièce prétend illustrer les théories dramatiques de Diderot, exposées dans des Entretiens sur le Fils naturel. Le drame, puisant ses sujets dans le pathétique de l'« expérience quotidienne », doit substituer à la peinture des « caractères » celle des « conditions » sociales et des « relations » familiales. L'exigence de vérité conduit à privilégier la « pantomime », point de rupture du dialogue où le moi ne peut plus se dire que par des « mots inarticulés » et le langage du corps. Ce désordre est conjuré par l'art du dramaturge, qui organise alors ses scènes en autant de « tableaux réels ».