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Discours de la méthode pour bien conduire sa raison et chercher la vérité dans les sciences

René Descartes, page de titre du Discours de la méthode
René Descartes, page de titre du Discours de la méthode

Par Descartes (1637).

Cet ouvrage, paru anonymement à Leyde, écrit en français, était destiné à servir de préface à trois traités, la Dioptrique, les Météores et la Géométrie. Il a été traduit en latin en 1644.

Descartes y expose sa méthode, faite de quatre règles fondamentales :
– la première correspond au principe d'évidence (« ne recevoir jamais aucune chose pour vraie que je ne la connusse évidemment être telle ») ;
– les trois autres sont des règles de raisonnement empruntées aux mathématiques : analyse (diviser chaque difficulté en problèmes élémentaires), synthèse (procéder du plus simple vers le plus complexe) et énumération (s'assurer de l'exhaustivité de ce qui a été analysé).

Descartes applique sa méthode à l'astronomie, à la physique et à la biologie ; pour cette dernière, il propose une théorie mécaniciste (animal-machine).