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Histoires qui sont maintenant du passé

Cet article est extrait de l'ouvrage Larousse « Dictionnaire mondial des littératures ».

Recueil anonyme d'anecdotes japonaises datant sans doute du début du xiie s.

Sommet de la littérature narrative, cette œuvre relève du genre du setsuwa, qui regroupe de courts récits à visée édifiante et le plus souvent à forte coloration bouddhique. Réparties sur 31 livres, ses quelque 1 065 historiettes parcourent le monde connu d'alors, l'Inde, la Chine et le Japon, en suivant le bouddhisme au cours de sa lente transmission à travers l'Asie. Vies de saints ou récits de miracles, légendes locales, épisodes de la vie de gens célèbres ou faits étranges, ces témoignages édifiants étaient sans doute pour leur valeur exemplaire destinés à illustrer les sermons des moines, mais si l'ensemble des contes relatifs aux affaires profanes trahit un même attrait pour l'insolite et le merveilleux, il en est aussi où l'humour s'allie à une savoureuse crudité. Depuis sa redécouverte au début du xxe s., ce recueil n'a cessé d'étonner par la variété de son inspiration et sa richesse littéraire.