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Procol Harum

Groupe britannique de rock et de pop formé en 1967 par Gary Brooker (piano, voix), Matthew Fischer (orgue), Bobby Harrison puis B.J. Wilson (batterie), Ray Royer puis Robin Trower (guitare), Dave Knights (basse) et Keith Reid (textes).

La palme du tube planétaire de l'année 1967 revient à A Whiter Shade Of Pale, composition de Gary Brooker et Keith Reid, fondateurs de Procol Harum (du nom latin de leur chat fétiche, signifiant « au-delà des choses »). Ce titre, vendu par millions, inspiré d'un thème de Bach, restera pendant longtemps la chanson maudite du groupe londonien qui la traîne comme un boulet. Peu désireuse d'être réduite à une simple usine à hits, la formation crée une musique très riche, aux timbres et harmonies subtils, dont l'originalité instrumentale (piano-orgue) sert à merveille les textes surréalistes et mélancoliques (la femme, la mort) de Keith Reid.

Vérité au-delà de l'Atlantique… Ainsi, après A Whiter Shade Of Pale, Procol Harum se révèle populaire aux États-Unis (deux tournées en 1967 et 1968), mais dédaigné en Europe. Même l'originalité de certains albums comme A Salty Dog (1969) ou Home (1970) demeure ignorée. Ce n'est qu'en 1971, après Broken Barricades, leur cinquième album, plus orienté heavy guitar, que les Européens daigneront témoigner de l'intérêt au groupe (Memorial Drive et Poor Mohammed seront des succès de club). Mais, Trower, dont l'approche hendrixienne ne s'accommode pas de la littérature délicate de Reid, quitte le groupe ; il ne sera jamais égalé.

Prophète en son pays. Il faudra attendre 1972 et l'album live, enregistré au Canada avec les soixante-dix membres de l'Edmonton Symphony Orchestra, pour que P.H. obtienne une nouvelle consécration, vendant 5 millions de copies aux États-Unis. L'année suivante, c'est le chef-d'œuvre, Grand Hotel, autre énorme succès mondial. Le neuvième album (Procol's Ninth, 1975) recèle encore un hit surprise (Pandora's Box). Néanmoins, le groupe se sépare en 1977, an I du punk. Quatorze ans plus tard, reformation, album — moyen — à la clef (The Prodigal Stranger).