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paramagnétisme

Propriété des substances qui, soumises à un champ magnétique uniforme, acquièrent une aimantation de même sens que le champ appliqué. (→ magnétisme.)

En dehors des corps magnétiques, c'est-à-dire ferromagnétiques, il faut distinguer deux catégories de corps. En présence d'un champ magnétique extérieur, les corps non ferromagnétiques s'aimantent très faiblement selon deux cas :
• soit dans le sens du champ magnétique; ce sont les corps paramagnétiques (oxygène, aluminium, platine…) ;
• soit dans le sens contraire du champ magnétique ; ce sont les corps diamagnétiques (la plupart des éléments non métalliques, l'or, l'argent…).

Outre la faiblesse de l'aimantation obtenue, il existe une autre différence entre les corps ferromagnétiques et les corps paramagnétiques ou diamagnétiques : pour ces derniers, l'aimantation est proportionnelle à l'intensité du champ magnétique. En particulier, lorsque le champ s'annule, toute aimantation disparaît.

Si l'on compare l'intensité de l'aimantation qui apparaît sous l'action d'un même champ magnétique extérieur dans des corps diamagnétiques, paramagnétiques et ferromagnétiques, l'on comprend que les corps dia- et paramagnétiques n'aient été distingués qu'au xixe s. En effet, cette intensité est des milliers de fois plus importante dans les ferromagnétiques que dans les autres. Et elle est généralement de cent fois plus forte dans un diamagnétique que dans un paramagnétique.