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onomastique

(grec onomastikê, art de dénommer)

Branche de la lexicologie qui étudie l'origine des noms propres. (On distingue l'anthroponymie, qui étudie les noms de personnes, et la toponymie, qui étudie les noms de lieux.)

LINGUISTIQUE

L'anthroponymie française actuelle remonte souvent au Moyen Âge : le nom principal de l'individu était le prénom, reçu au baptême et parfois complété ultérieurement d'un ou plusieurs surnoms dont beaucoup dénotaient une particularité physique (Legrand) ou psychologique (Gentil), une profession (Meunier), un titre (Lemaire), le lieu (Picard) ou la date (Janvier) de la naissance, etc.

La toponymie française remonte beaucoup plus loin dans le temps que l'anthroponymie, certains noms de lieux étant tirés de langues disparues : anciennes langues celtiques de la Gaule ou langues préceltiques non indo-européennes. La toponymie trouve un champ d'application particulièrement favorable en France, point de contact entre civilisations diverses (Celtes, Grecs, Romains, Germains, Arabes). On a pu dégager quatre couches principales : préceltique, celtique, romaine et germanique. Dans certaines régions, beaucoup de toponymes s'expliquent par des langues ou des dialectes locaux (Bretagne, Alsace, Pays basque, Corse).