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le Rameau d'or

Ouvrage d'ethnologie de James George Frazer (1907-1915).

Œuvre maîtresse de James George Frazer, parue en douze volumes de 1907 à 1915, le Rameau d'or est l'illustration marquante des recherches ethnologiques qui s'appuient sur la méthode comparative, née au xviiie s. en France, mais qui se développent au xixe s. surtout dans les pays anglo-saxons.

Ne trouvant aucune référence à l'intérieur de la culture antique classique pour expliquer la mise à mort, dans l'ancienne Rome, du prêtre de Nemi, James George Frazer étend ses recherches à la Bible, au folklore et à la littérature de toutes les époques et de tous les pays ainsi qu'aux sociétés primitives. (Le prêtre est le gardien d'un arbre sacré que Frazer assimile au rameau d'or mythologique – celui qui donne à Énée l'accès au monde des morts – et il est assassiné par un esclave en fuite qui dérobe un rameau de l'arbre.) Frazer trouve alors des anecdotes rappelant celle du prêtre et, poursuivant ses recherches sur les origines des coutumes et des récits, élabore une histoire de la pensée humaine à travers ses croyances. Si, aujourd'hui, les théories développées par Frazer paraissent périmées, les analyses et les rapprochements qu'il établit restent stimulants et constituent un « véritable catalyseur de réaction critique », comme le soulignent N. Belmont et M. Izard, qui ont assuré la réédition de l'ouvrage.