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valence

(anglais valency, du bas latin valentia, capacité, avec l'influence de équivalence)

Nombre possible des atomes d'une nature donnée qui peuvent se lier chimiquement à un atome déterminé.

Envisagée de la façon la plus simple, la valence d'un non-métal est le nombre d'atomes d'hydrogène auxquels un atome de cet élément est uni dans la formule de son composé hydrogéné le plus simple ; par exemple, le chlore est monovalent (HCl) ; l'oxygène, divalent (H2O) ; l'azote, trivalent (H3N), etc. Celle d'un métal est le nombre d'atomes d'hydrogène remplacés par un atome du métal pour passer de l'acide à la formule du sel ; ainsi NaCl, chlorure de sodium, dérive de HCl, acide chlorhydrique, donc le sodium est monovalent ; CaSO4, sulfate de calcium, dérive de H2SO4, donc le calcium est divalent, etc. La notion de valence s'étend aux radicaux. L'échange d'une valence entre deux atomes se représente par un tiret dans la formule développée du composé : H―Cl et H―O―H. La valence ainsi définie est insuffisante, car elle est variable pour un élément donné ; aussi a-t-on construit des théories de valence, où l'on distingue plusieurs modes de liaison entre atomes (→ liaison).