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terres émergées

Ensemble de l'écorce terrestre qui n'est pas recouvert par les eaux.

L'ensemble des terres émergées représente environ 148 millions de km2, soit 29 % de la superficie du globe. Mais les parties émergées ne doivent pas seules être prises en compte. Il faut leur adjoindre les plates-formes continentales, recouvertes par des mers épicontinentales de faible profondeur, ce qui ajoute 35 millions de km2 et 7 % de la superficie de la planète. Dans ce sens étendu, les masses continentales couvrent ainsi 36 % de la Terre.

La répartition des terres émergées est très inégale entre les deux hémisphères : près des trois quarts d'entre elles se trouvent au nord de l'équateur, ce qui fait que les terres émergées représentent près de 40 % de la superficie de l'hémisphère Nord, pour 19 % de celle de l'hémisphère Sud. La première conséquence de cette répartition est l'extrême variété et l'instabilité des phénomènes physiques dans l'hémisphère Nord, comparées à l'ampleur et à la régularité des phénomènes correspondants dans l'hémisphère Sud, où dominent les influences océaniques.