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salpêtre

(latin médiéval salpetræ, sel de pierre)

Nom donné à plusieurs nitrates.

Le salpêtre (nitrate de potassium KNO3) se trouve dans la nature, principalement en Inde et en Égypte. On le prépare aujourd'hui à partir de nitrate de sodium (salpêtre du Chili) que l'on décompose à ébullition par le chlorure de potassium. Il est employé comme oxydant dans la composition des poudres et explosifs, et en métallurgie pour brûler les résidus carbonés ou sulfurés.