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radium

Métal alcalino-terreux radioactif. (Élément chimique de symbole Ra.)

Découvert dans la pechblende en 1898 par P. et M. Curie, puis préparé sous forme métallique en 1910, le radium fond à 700 °C et décompose l'eau à froid. On connaît 25 isotopes, tous radioactifs, dont les nombres de masse sont compris entre 206 et 230 et dont le numéro atomique est 88. L'isotope 226 est radioactif α (période 1 622 ans) et donne naissance à un gaz radioactif : le radon 222. L'isotope 228 est radioactif β (période 6,7 ans). Ces deux isotopes sont les plus abondants ; on les trouve respectivement dans les minerais d'uranium et de thorium, dont ils sont extraits. Les effets biologiques du radium proviennent des rayonnements émis par lui-même ou par ses produits de filiation. Dans l'organisme, il se fixe principalement sur la moelle osseuse et sur le squelette. Il a été longtemps le seul radio-isotope utilisé en gammagraphie et en curiethérapie.