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protohistoire

Époque de l'histoire de l'humanité, comprise entre la préhistoire et la période historique.

La protohistoire, antérieure aux premiers documents écrits, a pour caractéristique essentielle l'apparition de la métallurgie : celle du cuivre, qui définit le chalcolithique, puis celle du bronze, qui donne son nom à l'âge du bronze, et celle du fer à l'âge du fer (périodes de Hallstatt et de La Tène).

Les limites chronologiques de la protohistoire varient selon les régions. Les plus anciennes utilisations du cuivre dans l'Orient ancien sont sans doute antérieures au Ve millénaire, alors que certaines ethnies d'Océanie ou certains Indiens n'ont eu accès au métal qu'à l'aube du xxe s.