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polyéthylène

Nom générique de l'ensemble des polymères de l'éthylène, de formule générale (CH2CH2)n.

Le polyéthylène est le polymère ayant le plus fort tonnage en production. Selon leur procédé de polymérisation, on distingue les polyéthylènes basse densité (PE bd) et les polyéthylènes haute densité (PE hd). Le PE bd a l'aspect d'un solide translucide, opaque sous forte épaisseur et à toucher paraffinique. Plus ou moins souple selon l'épaisseur, il fond à une température comprise entre 104 et 120 °C et brûle vers 300 °C. Non toxique, totalement insoluble dans l'eau, il n'est que très faiblement perméable à la vapeur d'eau. Sa résistance aux agents chimiques (notamment acides ou bases alcalines) est remarquable.

Le PE hd est plus rigide et plus opaque que le PE bd ; il se ramollit entre 130 et 140 °C, possède une bonne résistance à basse température et une bonne résistance au choc thermique. Il est environ 4 fois moins perméable aux gaz que le PE bd et sa perméabilité à la vapeur d'eau est à peu près nulle. Il possède une très grande inertie chimique.

L'extrusion représente le débouché le plus important du PE bd. Par extrusion-soufflage, on produit des films pour emballage ou à usage agricole ainsi que des films rétractables, etc. Par extrusion, on gaine des câbles (surtout PE bd, mais aussi PE hd) et on enduit divers matériaux. Par extrusion-soufflage du PE hd, on produit des bouteilles, flacons, jerrycans et divers conteneurs stérilisables. Par extrusion, on fabrique des semi-produits et des tubes.