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poids

Résultante des forces exercées sur les atomes constituant un corps au repos à la surface de la Terre.

PHYSIQUE

Généralités

La Terre exerce sur les objets qui ont une masse une force qui les attire vers le sol : cette force d’attraction gravitationnelle est le poids, noté P. Il s’exprime, comme toutes les forces, en newtons (N) et s’exerce selon la verticale du lieu, vers le bas.

Le poids P et la masse m d’un objet sont deux grandeurs proportionnelles, liées par la relation suivante : P = m g ; où g est l’intensité de la pesanteur.

Or, la valeur de g varie d’un point à un autre de la surface du globe (sa valeur moyenne sur Terre est d’environ 9,8 N/kg). Par conséquent, le poids d'un corps varie également avec la latitude et l'altitude, de la même façon que g.

Par suite de la rotation de la Terre qui introduit une force d'inertie centrifuge, le poids est légèrement différent de la somme des forces de gravitation et la verticale ne passe pas exactement au centre de la Terre.

L’ambiguïté masse-poids

Le poids varie avec le lieu, contrairement à la masse qui est une caractéristique intrinsèque. En effet, le poids P d’un corps est égal au produit de la masse m du corps par l'accélération de la pesanteur g du lieu (P = m g). Ainsi, sur la Lune où l’intensité de la pesanteur est environ six fois plus faible que sur Terre (car la masse de la Lune est très inférieure à celle de la Terre), un spationaute aura toujours la même masse, mais son poids, c’est-à-dire la force avec laquelle il est attiré vers le sol lunaire, sera bien plus faible (environ six fois plus faible que sur Terre).