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pluie

(latin populaire *ploia, du latin classique pluvia)

Précipitation d'eau atmosphérique sous forme de gouttes liquides.

Les précipitations prennent naissance dans certains nuages, principalement les nimbo-stratus et les cumulo-nimbus. Les gouttelettes d'eau qui composent les nuages sont des centaines de fois plus petites que les gouttes de pluie ordinaire. La pluie ne résulte pas de l'agglomération de gouttelettes, mais a son origine dans des cristaux de glace.

Dans un nuage coexistent, en effet, des cristaux de glace et de l'eau en surfusion, c'est-à-dire de l'eau qui reste liquide à des températures inférieures à 0 °C. Les cristaux de glace, parce qu'ils attirent les gouttelettes, s'alourdissent au point de descendre à des niveaux plus chauds, où ils fondent pour donner une précipitation pluvieuse. Lorsque les gouttes de pluie atteignent une taille supérieure à 6 mm, elles se divisent en plusieurs petites gouttes. En arrivant au sol, si les gouttes mesurent plus de 0,5 mm, la précipitation prend le nom de « pluie » ; si leur taille est inférieure à 0,5 mm, on parle de « bruine ». Cette dernière ne peut provenir que de nuages bas, comme les stratus. En effet, dans les régions tempérées, une goutte de 1 mm de diamètre peut parcourir 1 km avant de s'évaporer, alors qu'une goutte de 0,4 mm s'évapore au bout de 100 m seulement. À des températures inférieures à 0 °C, les gouttes de pluie peuvent être à l'état de surfusion ; dans cet état particulier, l'eau se transforme immédiatement en glace au moindre choc. La pluie surfondue frappant le sol recouvre ce dernier d'une couche de glace : c'est le verglas.