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phonologie

Ferdinand de Saussure
Ferdinand de Saussure

Étude scientifique des systèmes de sons des langues naturelles.

La phonologie moderne s'est constituée avec les travaux de W. D. Whitney et de J. Baudouin de Courtenay, puis, surtout, ceux de F. de Saussure. Selon ce dernier, une langue comporte « un système d'éléments sonores dont chacun forme une unité nettement délimitée et dont le nombre est parfaitement déterminé ». Une représentation phonologique est donc conçue comme une séquence linéaire d'éléments sonores atomiques : les phonèmes de la langue. La tâche de la phonologie consiste à établir l'inventaire des phonèmes d'une langue donnée, à déterminer leurs variantes contextuelles, ou allophones, et à classer ces phonèmes selon leurs propriétés acoustiques ou articulatoires. L'étude de ces propriétés, auxquelles Bloomfield avait donné le nom de « traits distinctifs », a conduit Jakobson à suggérer que ce sont les traits eux-mêmes et non pas les phonèmes qui constituent les véritables éléments minimaux d'une représentation phonologique. D'autre part, il a envisagé l'existence d'un inventaire universel de traits, à partir duquel chaque langue puise les constituants de son système phonologique propre.