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patriciat

(latin patriciatus)

Groupe social supérieur de quelques républiques urbaines du Moyen Âge et des temps modernes.

À Rome, les patriciens étaient les descendants des anciennes gentes, qui, à l'origine, constituaient l'ensemble des citoyens. On voit parfois en eux une ancienne noblesse de cavaliers, mais, plus souvent, les descendants des familles représentées au sénat. À la fin de la République, le patriciat ne conférait plus guère d'avantages, car il s'était formé une aristocratie politique, la nobilitas, confondant patriciens et plébéiens.

Le patriciat médiéval rassemblait, dans la direction des gouvernements urbains, les membres des plus riches et anciennes familles bourgeoises. Il se transforma aux xiie et xiiie s., surtout en Italie et en Flandre, en une caste oligarchique. En Italie, en Allemagne et dans diverses villes libres (Genève), le régime du patriciat se maintint au-delà du Moyen Âge jusqu'à l'époque napoléonienne.