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minéralogie

(de minéral)

Branche de la géologie qui vise à recenser et à définir les espèces minérales, en étudiant leurs propriétés physiques et chimiques, leurs conditions de formation et d'apparition.

Dès 1784, R. J. Haüy a démontré l'existence d'un réseau cristallin périodique, mais c'est en 1912 que M. von Laue a réalisé la diffraction d'un faisceau de rayons X par un cristal, ouvrant la voie à la classification rationnelle des cristaux. Des méthodes modernes d'analyse (analyse thermique différentielle, nouvelles méthodes de diffraction, microsonde électronique) complètent actuellement les moyens d'investigation traditionnels (optique, analyse chimique) des minéralogistes.

Les minéraux se forment dans la croûte terrestre et reflètent la composition chimique de celle-ci. Mais chaque espèce ne peut se former que dans des conditions particulières de température et de pression. L'étude des minéraux naturels dans leur environnement et leur synthèse expérimentale en laboratoire permettent de déterminer ces conditions. On peut ainsi reconstituer les circonstances de la formation d'un minéral ou d'un ensemble de minéraux (c'est-à-dire une roche), et donc aider à la compréhension de l'évolution de la Terre. (→ cristallographie.)