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masse

(latin massa, amas)

Quotient de la force appliquée à un corps par l'accélération que cette force imprime au mouvement de ce corps (masse inerte) ; grandeur qui caractérise un corps en ce qui concerne l'attraction qu'il subit de la part d'un autre (masse pesante). [Unité SI : le kilogramme.]

PHYSIQUE

La masse est une mesure de la quantité de matière, représentée par un nombre positif invariable, caractéristique d'un objet donné.

On distingue deux sortes de masses : la masse inerte et la masse pesante.

La masse inerte

La masse inerte m est définie en mécanique classique comme le coefficient reliant la quantité de mouvement à la vitesse ( ) ou la force  à l'accélération ( ). Elle garde la même valeur en mécanique relativiste, mais l'expression de est modifiée ( , avec

c est la vitesse de la lumière).

La masse pesante

La masse pesante mp, coefficient caractéristique d'un corps dans l'interaction de gravitation, est définie par , étant l'accélération de la pesanteur.

L'identité de ces deux masses de nature complètement différente est inexplicable en mécanique classique et constitue l'un des postulats de la mécanique relativiste. Cette dernière identifie les concepts de masse et d'énergie en attribuant à une particule de masse m au repos une énergie E0 = mc2, c étant la vitesse de la lumière.