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interférence

(anglais interference)

Interférences lumineuses
Interférences lumineuses

Phénomène qui résulte de la superposition d'ondes de même nature et de fréquences égales (ou voisines), et qui se manifeste par une variation dans l'espace ou dans le temps de l'amplitude de la résultante des ondes.

Découvert par Th. Young, le phénomène des interférences lumineuses a été expliqué par Fresnel. Il se produit lorsque deux rayons lumineux issus d'une même source mais ayant suivi des chemins différents se superposent. Il se traduit par une alternance de franges lumineuses et obscures, dont l'écartement est proportionnel à la longueur d'onde de la lumière. Ces franges, observables sur un écran, sont une portion de deux réseaux imbriqués d'hyperboloïdes homofocaux. On les obtient par partage des rayons lumineux dans l'espace (trous d'Young, miroirs de Fresnel, etc.) ou par partage de luminance au moyen de lames à faces parallèles (→ anneaux colorés) ou de lames semi-transparentes (→ interféromètre). Le phénomène des interférences ne concerne pas que la lumière, mais s'applique à toutes les ondes. L'astronomie optique et la radioastronomie en tirent parti pour accroître le pouvoir de résolution des instruments d'observation.