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hébreu

Alphabet hébreu
Alphabet hébreu

Langue sémitique parlée par les Hébreux et qui est aujourd'hui la langue officielle de l'État d'Israël.

L'hébreu appartient au groupe nord-ouest des langues sémitiques et constitue avec le phénicien, le moabite et l'ougaritique le rameau cananéen. Il est attesté à partir du ixe s. avant J.-C. Fait unique, il est redevenu langue vivante après être sorti pendant deux millénaires de l'usage parlé. Historiquement, on distingue quatre périodes : 1° l'hébreu ancien, ou biblique, qui est la langue de la majorité des livres de la Bible et des manuscrits de la mer Morte ; 2° l'hébreu mishnaïque (langue de la Mishna), parlé en Palestine à partir du ive s. avant J.-C. et qui cède le pas à l'araméen après la révolte de Bar-Kokhba (135 après J.-C.) ; 3° l'hébreu médiéval, ou néohébreu, qui, outre ses usages liturgiques, est une langue uniquement livresque (code de Maïmonide, commentateurs du Talmud, etc.), les juifs empruntant pour la conversation parlée la langue du pays où ils vivaient ; 4° l'hébreu moderne, né à la fin du xixe et au début du xxe s. avec le Grand Dictionnaire de la langue hébraïque de Ben Yehuda ; c'est aujourd'hui la langue officielle de l'État d'Israël (israélien). L'hébreu s'écrit grâce à un alphabet particulier de 22 signes consonantiques, les voyelles étant notées par des signes complémentaires.