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funiculaire

Chemin de fer destiné à gravir de très fortes rampes et dont les convois sont mus par un câble. (On dit aussi chemin de fer funiculaire.)

Un funiculaire est composé de deux véhicules roulant sur des rails et reliés l'un à l'autre par un câble passant sur une poulie. Les deux véhicules s'équilibrent au moins partiellement ; ils circulent sur deux voies séparées ou sur une voie unique comportant un évitement à mi-parcours. En 1879, John Cook, fils du fondateur de l'agence Cook, finance la construction du premier funiculaire transportant des voyageurs, sur les pentes du Vésuve, dont la déclivité dépasse 60 %. La force motrice était produite par deux machines à vapeur de 45 ch ; la ligne fut électrifiée en 1901. Ce mode de transport fut vivement combattu par les guides locaux, qui n'hésitèrent pas à précipiter des voitures dans le cratère du volcan. Le funiculaire de Montmartre, à Paris, fut construit en 1900 pour accéder à la basilique du Sacré-Cœur ; il fonctionnait par remplissage d'eau des réservoirs de la voiture située à la station supérieure, et que l'on vidait lorsqu'elle arrivait à la station inférieure. Cette ligne a été modernisée et électrifiée en 1936, puis en 1991 par Roger Tallon le styliste du TGV-Atlantique. Le cable-car de San Francisco constitue un véritable réseau de desserte d'un site très accidenté.