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faim

Ensemble des sensations provoquées par la privation de nourriture, qui incitent l'homme ou l'animal à rechercher des aliments, et que l'ingestion de nourriture fait disparaître (définition de l'O.M.S.) ; besoin physiologique de manger.

Il faut distinguer la faim de l'envie de manger, cette dernière ne répondant pas à un besoin physiologique mais à une envie de consommer des aliments dont l'ingestion procurera du plaisir.

La faim, comme son opposé, la satiété, est régulée dans le système nerveux central par l'hypothalamus, qui reçoit des informations de l'ensemble de l'organisme sur l'état des réserves énergétiques et communique avec d'autres structures cérébrales provoquant la sensation de faim. Les noyaux ventromédians de l'hypothalamus, proches du 3e ventricule, constituent le centre de la satiété (leur destruction provoque l'hyperphagie) et les noyaux situés latéralement forment le centre de la faim (des lésions étendues de ceux-ci provoquent l'anorexie).

Certaines pathologies d'origine organique ou psychologique peuvent induire soit une sensation de faim excessive (boulimie, diabète insulinodépendant, hyperthyroïdie), soit un manque d'appétit (anorexie ; à distinguer de l'anorexie mentale).

Le sens du mot « faim », qui, à l'origine, désignait seulement un besoin ressenti, s'est élargi jusqu'à désigner la situation des populations qui souffrent d'alimentation insuffisante en quantité ou carencée en tel ou tel composant nécessaire à la santé. (→ malnutrition, → sous-alimentation)