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archonte

(latin archon, -ontis, du grec arkhôn, -ontos)

Titre de certains magistrats dans diverses cités grecques anciennes. (Au pluriel ce mot peut désigner indifféremment tout magistrat, quel que soit son titre exact.)

À Athènes, l'institution des archontes marqua le passage du pouvoir de la royauté à l'oligarchie foncière. À l'origine, il n'y avait qu'un seul archonte et la charge était héréditaire. Par la suite, l'archontat fut limité à dix ans (752 avant J.-C.) jusqu'à ce que, vers la fin du viie s., fût institué un collège annuel de neuf archontes. Primitivement réservée aux eupatrides ou aristocrates, cette magistrature se démocratisa avec Solon et Aristide. Chefs du gouvernement jusque vers la fin du ve s. avant J.-C., les archontes ne conservèrent guère par la suite que des fonctions religieuses et judiciaires.