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Westminster

Londres, le palais de Westminster et la tour de l'Horloge (Big Ben)
Londres, le palais de Westminster et la tour de l'Horloge (Big Ben)

Borough du centre de Londres, sur la rive gauche de la Tamise, autour de Westminster Abbey (fondée vers 960).

  • Population : 181 766 hab. (recensement de 2001)

Autour de Westminster Abbey, sur la rive gauche de la Tamise, Westminster renferme quelques-uns des plus célèbres édifices de la capitale. L'abbaye St-Pierre et son église furent rénovées, à partir de 1050, par Édouard le Confesseur, qui fit également reconstruire le palais royal voisin. Agrandissements et reconstructions partielles se succédèrent du xiiie au début du xviiie siècle, où les bâtiments acquirent leur aspect actuel. Tous les rois d'Angleterre, depuis Guillaume le Conquérant, ont été couronnés dans cette abbaye, où Édouard Ier fit déposer, sous la chaire du couronnement, la « pierre du Destin » des rois écossais, ramenée de Scone. Le Collège St Peter, un des plus vieux d'Angleterre, est une ancienne dépendance de l'abbaye.

Le palais du Parlement, partiellement détruit par un incendie en 1512, reconstruit entre 1840 et 1867 par Charles Barry et A. W. Pugin dans le style néogothique, occupe l'emplacement de l'ancien palais royal, détruit par le feu en 1834. Des constructions antérieures ne subsistent que le Westminster Hall (édifié au xie siècle et modifié au xive siècle) et certaines parties de la chapelle St-Étienne (crypte des xiiie et xive siècles ; cloître construit par Henri VIII). Le palais de Westminster, ou du Parlement, abrite les réunions de la Chambre des lords et de la Chambre des communes.

La tour de l'Horloge renferme la grosse cloche dite « de Big Ben ». À 1 km au S.-O. du palais et de l'abbaye se trouve Westminster Cathedral, construite à la fin du xixe siècle en style néobyzantin et consacrée au culte catholique. Le borough de Westminster renferme encore, depuis le palais de justice à l'E., jusqu'à l'Imperial Institute à l'O., Buckingham Palace, Saint James' Palace et la National Gallery, Whitehall et Downing Street, ainsi que certaines des artères les plus célèbres de Londres : le Mall, Regent Street et Piccadilly, Carlton Gardens. Au S. du quartier se trouve la Tate Gallery.

Pour en savoir plus, voir l'article Londres.