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Blaenavon

Bourg du Royaume-Uni (pays de Galles), inscrit par l'Unesco sur la Liste du patrimoine mondial.

Blaenavon, situé à quelque 40 km au nord-est de Cardiff, est un bourg du sud du pays de Galles (6 500 habitants environ). L'Unesco a inscrit en 2000, sur sa Liste du patrimoine mondial, « le paysage industriel de Blaenavon » : « La zone qui environne Blaenavon témoigne de façon éloquente du rôle prépondérant du sud du pays de Galles dans la production mondiale de fer et de charbon au xixe s. Tous les éléments liés à cette production peuvent être vus in situ : mines de houille et de fer, carrières, système primitif de chemin de fer, fourneaux, logements des ouvriers, infrastructure sociale de leur communauté. »

Histoire du site

La richesse de la région de Blaenavon en minerai de fer est connue depuis le xvie s., époque à laquelle les premiers gisements commencèrent d'être exploités ; un chemin de fer utilisant la traction chevaline fut alors installé. L'usine sidérurgique moderne de Blaenavon fut fondée en 1787, par Thomas Hill et Benjamin Pratt, qui acquirent une grande partie de la vallée dans le but d'y installer l'ensemble des éléments nécessaires à la production sidérurgique, y compris les logements des ouvriers. Ils construisirent le premier fourneau du pays de Galles dont le soufflet était actionné par un moteur à vapeur, plutôt que par l'énergie hydraulique. Les fourneaux furent édifiés à flancs de colline, afin de faciliter la manutention : les ouvriers les alimentaient ainsi plus facilement par le haut ; le métal en fusion s'écoulait par le bas. Un tramway permettait d'amener le métal produit jusqu'aux canaux de Brecknock et d'Abergavenny, puis, en 1854, un chemin de fer le remplaça.

C'est à Blaenavon qu'en 1878, Sidney Thomas mit au point le traitement au convertisseur des fontes phosphoreuses (amélioration du procédé Bessemer).

En 1815 fut créée à Blaenavon la première école construite par un industriel gallois pour les enfants de ses ouvriers.

Le site classé par l'Unesco s'étend sur 3 290 ha. Il comprend la mine de Big Pit, en activité entre 1880 et 1980, ainsi qu'un musée de la mine.