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Highlands

Écosse, les Highlands
Écosse, les Highlands

Région géographique du nord de l'Écosse, au-delà du loch Linnhe et de la vallée du Spey, qui a donné son nom à une région administrative créée par la réforme administrative de 1974.

  • Superficie : 25 659 km2
  • Population : 208 914 hab. (recensement de 2001)

Les roches (gneiss, quartzites, micaschistes) appartiennent au précambrien, sont souvent très dures et forment les racines d'anciennes chaînes plissées. Des grès dévoniens résultent de la démolition de celles-ci. Les mouvements tectoniques du tertiaire sont responsables d'émissions volcaniques (île de Skye) et de longues cassures, comme celle du Great Glen (ou Glen More), empruntée par le Canal calédonien. Une surface d'érosion tertiaire est surmontée de montagnes en pain de sucre, comme le Ben Hope, le Ben More ou le Ben Nevis, point culminant des îles Britanniques (1 343 m). La glaciation quaternaire a creusé de profondes vallées en auge (glens), des fjords et des lacs glaciaires (comme le loch Ness). La surabondance des précipitations, la violence des tempêtes, l'aspect sauvage de la côte, la longueur des nuits d'hiver, l'étrangeté de ce relief font des Highlands (dont le nom signifie « Hautes terres ») une région romantique, qui attire en été de nombreux touristes. Mais les ressources sont rares. Les landes, les tourbières, totalement désertes, occupent d'immenses étendues. La majeure partie de la faible population se rassemble dans les vallées et surtout sur la côte. De très petites exploitations agricoles (crofts) survivent difficilement; certaines se chauffent encore à la tourbe. La pêche anime quelques petits ports, comme Mallaig. Le tissage domestique du tweed, la plantation de forêts de conifères, l'entretien des petites centrales hydroélectriques procurent quelques emplois. L'exploitation du pétrole en mer du Nord a permis l'essor économique de la côte est. Inverness, seule ville notable, fait figure de capitale, grâce à ses industries de l'aluminium et de la pétrochimie et à ses services commerciaux.