Reste le cas des malformations observées chez les enfants nés entre janvier et juin 1977 dans les régions contaminées. On en a observé 11 sur 1 300 naissances (soit 0,8 %), alors que, pour une période plus longue précédant l'accident de Seveso, on n'aurait observé que la naissance de 4 enfants malformés sur 2 959 naissances (soit 0,13 %). Bien que ces chiffres puissent être interprétés comme témoignant d'une augmentation de la fréquence des anomalies, leur valeur réelle est discutable. Dans les deux cas, on est en dessous de 2,32 % de naissances d'enfants malformés pour l'ensemble de l'Italie.

Et, pourtant, la dioxine est tératogène chez les animaux de laboratoire ! Le professeur Fraser, membre de l'Académie nationale des sciences de Washington, fait observer : « Si une substance est tératogène chez les petits animaux de laboratoire, on ne doit pas obligatoirement conclure qu'il en sera de même chez l'homme. »

C'est, au bénéfice du doute, l'acquittement de la dioxine comme tératogène.

Amiante et cancer : enfin une véritable protection

La lutte entreprise contre les pollutions industrielles franchit une étape importante avec la publication (17 août 1977) d'un décret réglant les conditions de travail dans une atmosphère imprégnée d'amiante et prescrivant les précautions à prendre.

Après le saturnisme, le benzolisme et la silicose, l'asbestose, qui est une pneumoconiose causée par l'amiante, est reconnue comme maladie professionnelle. En tant que telle, elle doit être prévenue, par des moyens appropriés, chez les travailleurs de l'amiante, que d'autres lésions bronchiques liées à l'amiante menacent également : le cancer bronchique, la calcification pleurale et le mésothéliome malin, notamment.

Ce progrès considérable n'a été obtenu qu'à la suite de nombreux travaux expérimentaux et d'observations cliniques qui ont délimité très exactement les dangers que fait courir l'amiante à la santé de l'homme.

Fibres

Les amiantes, ou asbestes, sont des silicates naturels qui apparaissent très souvent sous forme de fibres élastiques de longueur variable. L'exposition professionnelle est directe quand le sujet transforme ou manipule directement l'amiante, indirecte quand il se trouve à proximité de travaux entraînant une contamination (par exemple dans l'industrie du bâtiment ou des chantiers navals) ou pendant la manipulation de certains minéraux.

Expérimentalement, toutes les formes commerciales d'amiante testées se sont montrées cancérogènes chez la souris, le rat, le hamster et le lapin. La taille et la forme des fibres influençant l'incidence des tumeurs, les fibres les plus petites, de moins de 0,5 micron de diamètre, sont les plus dangereuses.

Chez l'homme, l'exposition professionnelle aux diverses formes d'asbeste augmente la fréquence des cancers du poumon, des mésothéliomes de la plèvre et du péritoine, des localisations laryngées et digestives. Les spécialistes ont également observé que les mésothéliomes (tumeurs des séreuses) surviennent aussi chez les personnes vivant à proximité des usines et des mines d'amiante et dans les familles en contact avec des ouvriers de l'amiante. La population générale peut être aussi exposée aux fibres d'amiante contenues dans l'air, les boissons, l'eau potable, les aliments, certaines préparations pharmaceutiques et dentaires.

Substituts

L'amiante, dont le prix de revient est faible, est utilisé en grandes quantités (180 000 tonnes ont servi à différentes industries en 1974, en France, dont 130 000 pour la production d'amiante-ciment) en raison de sa capacité de résistance au feu, à la friction et à la corrosion, en même temps que pour ses propriétés mécaniques. Certains pays s'efforcent de synthétiser des matériaux fibreux non cancérogènes ayant les mêmes propriétés que les amiantes. Certaines technologies nouvelles, dans le bâtiment, permettent de se passer d'amiante depuis qu'un arrêté du 29 juin 1977 interdit le flocage à base d'amiante dans tous les locaux d'habitation.

Mathématiques

L'analyse des systèmes ou systémique

À Laxenburg, en Autriche, l'Institut international d'analyse des systèmes appliqués a fêté, en octobre 1977, son cinquième anniversaire.